Il reattore a fusione

Il reattore a fusione funziona secondo il principio esattamente inverso a quello del reattore a fissione. Il reattore a fissione divide nuclei di atomi pesanti e il calore così liberato è utilizzato per scaldare acqua e azionare, con il vapore acqueo, una turbina che produce elettricità. Nel reattore a fusione, invece, atomi leggeri (gli isotopi dell’idrogeno deuterio e trizio) sono uniti in un atomo di elio (fusione). Nella fusione solo se due nuclei vengono posti a una distanza sufficientemente piccola interviene la forza di attrazione nucleare che li fa unire. Il problema è che questa forza agisce solo a cortissimo raggio, dell’ordine di mille miliardesimi di millimetro, e poiché i nuclei che si vogliono far fondere sono entrambi carichi positivamente, quando si mettono uno vicino all’altro tendono a respingersi a causa di un’altra forza, la repulsione elettrostatica, che si fa sentire su distanze maggiori e ostacola il processo. Per infrangere tale barriera, i nuclei devono essere in uno stato d’eccitazione raggiungibile solo a temperature di oltre cento milioni di gradi, condizione in cui gli atomi vengono letteralmente spogliati della propria “corteccia” di elettroni: è a queste condizioni che la fusione tra atomi leggeri avviene naturalmente.
L’enorme temperatura necessaria per il plasma (il misto ionizzato e caldo di deuterio e trizio) di fusione ha impedito finora la realizzazione industriale di un reattore a fusione. La ricerca continua tuttavia a fare importanti progressi e l’obiettivo sembra sempre meno lontano.

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