Origine dell’atmosfera

L’atmosfera che circonda la Terra è ben diversa da quella presente sul nostro pianeta al momento della sua formazione, avvenuta 4 miliardi e mezzo di anni fa. L’atmosfera attuale, infatti, è il risultato di una lunga evoluzione, durata 4,5 miliardi di anni. L’origine dell’attuale atmosfera, così come quella dell’atmosfera di altri pianeti, non è ancora ben nota. Potrebbe essersi formata durante l’aggregazione del pianeta oppure nel corso di eventi catastrofici o, magari, lentamente e in modo continuo nel volgere dei tempi geologici. Secondo le ipotesi più recenti, l’azoto, l’anidride carbonica e il vapore acqueo presenti attualmente dell’atmosfera sono attribuibili ad attività vulcaniche e a reazioni chimiche avvenute attorno a 3,8 miliardi di anni fa, quando la Terra aveva già una crosta superficiale e la sua temperatura era sufficientemente bassa da impedire che i gas, provenienti dall’interno del pianeta, si disperdessero nello spazio. Si ritiene che l’ossigeno si sia formato in un secondo momento, sia per decomposizione del vapore acqueo sotto l’azione di scariche elettriche e della radiazione solare nell’alta atmosfera, sia come prodotto della fotosintesi clorofilliana, divenuta attiva dopo la comparsa sulla Terra dei primi organismi autotrofi (i vegetali).

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